Artikelen

Hoe is het nou met… #30

JOHN VERMEULEN (53, KOH SAMUI) van ‘Secret Garden Beach Resort’ laat collega-expats en pensionado’s elke vrijdagavond even de Corona-ellende vergeten.

De sfeer is somber op zonnig eiland Samui. Veel hotels, restaurants en bars zijn gesloten. Vliegtuigen en ferry’s spuwen al een jaar geen buitenlandse toeristen meer uit.

Maar zijn ‘Friday Sunset Sessions’ trekken elke week een internationaal gezelschap van 100 tot 150 man, dat op het terras geniet van mooie wijnen in dito glazen en zich – met uitzicht op Big Buddha Beach en de Golf van Thailand – relaxed en hoopvol laat meevoeren op zwoele jazzy klanken.

Onder hen hotelmanagers en chef-koks, die juist op vrijdag altijd zelf flink aan de bak moesten. ‘En ook andere vaste buitenlandse eilandbewoners die afhankelijk zijn van de lokale toeristenindustrie. Van villabouwers en -inrichters tot leraren van internationale scholen.’

Tot Corona draaide zijn bedrijf grotendeels op westerse toeristen en dreigde ook voor hem sluiting. ‘Je kunt het bijltje erbij neergooien of alle zeilen bijzetten. Het is gelukt om dankzij de nieuwe lokale klandizie het verlies te beperken. En zo het resort open houden. Inclusief restaurant, huisjes en zwembad.’

Organisatie van de vrijdagse sessies en andere muzikale events kost veel extra tijd. ‘Techniek, technici, artiesten… Heel gedoe. Maar ik vind het leuk om te doen. Het geeft iedereen energie.’

‘We hebben geluk dat we op een van de mooiste plekken van het eiland zitten. Dat trekt. Pre is ook dat het voor velen even terug is naar the good old days. Van ver voordat ik 10 jaar geleden eigenaar werd, maar hier al wel regelmatig vakantie vierde. Toen Mick Jagger een keer spontaan een gitaar greep. En wijlen zanger/componist Hans Vermeulen regelmatig optrad.’

‘Er hing hier in alle opzichten een hippiesfeer. Leuk, maar niet rendabel meer. Om internationale gasten te trekken, moesten we investeren. Alles is afgebroken en opnieuw opgebouwd. Maar ondanks de upgrade, blijkt de oude vibe gelukkig toch nog aanwezig.’

Met kerst trok Secret Garden zelfs 400 gasten. ‘Samen met ‘The Sisters of Samui’ hielden we een markt voor het goede doel. De opbrengst was voor werkloos geworden arbeidsmigranten uit Myanmar, waarvoor we vaker geld inzamelen. Birmezen konden lastig terug naar huis. Veel Thais stafleden reisden wel af naar hun dorpen. Bij ons 9 van de 26. Hoefden we gelukkig niemand te ontslaan.’

Elk weekend zijn altijd wel een paar van de 14 huisjes bezet. ‘Door Thai. Vooral uit Bangkok. Die bieden we voor weinig geld een luxe vakantie. Door zelf met de prijs te zakken. En doordat ze bij ons in aanmerking komen voor subsidie ter stimulering van binnenlands toerisme. Het verkoopt zich nu van zelf: Nadat gasten trots poseren voor foto’s op social media, volgen nieuwe reserveringen.’

Wat Thai volgens hem zeer op prijs stellen, is dat Secret Garden Corona-proof is. ‘Als gasten  vertrekken, worden alle huisjes echt grondig ontsmet. Ons open restaurant heeft natuurlijke ventilatie, tafels staan ver uiteen en na gebruik desinfecteren we tafels en menukaarten.

Hij hoopt vanaf juli ook weer internationale toeristen te verwelkomen. ‘Samui telde slechts 4 besmettingen, al meer dan een half jaar geleden. Als alle toeristen zijn gevaccineerd en wij hier langzamerhand ook, kan het eiland relatief snel weer open.’

> Info: https://www.secretgardensamui.com/en/

> Toch op vakantie naar Thailand? Lees ons artikel: https://www.typischthailand.com/toch-al-op-vakantie-naar-thailand/

> Meehelpen om onze gratis online-journalistiek mogelijke te maken? Zie: Donaties

> Wil je bericht bij nieuwe afleveringen van ‘Hoe is het nou’? Maar ook Thaise nieuwsflitsen en opmerkelijke berichten? Voor mensen die net iets meer willen weten over Thailand en de Thai: volg ons via onze Facebook-groep Typisch Thailand Telex